Parque Nacional del Valle de la Muerte

El parque nacional del Valle de la Muerte (Death Valley National Park) está en Sierra Nevada, en el estado de California y también se extiende en una pequeña parte en el estado de Nevada. Ocupa una superficie total de 13.518 kilómetros cuadrados de zona árida que contienen uno de los mayores relieves desérticos de la zona continental de los Estados Unidos.

El punto más bajo del Valle de la Muerte, conocido como Badwater, está situado a 85,5 m por debajo del nivel del mar, mientras que el más alto es el Monte Whitney, de 4.400 metros.

En realidad, el parque está formado por dos valles principales: el Valle de la Muerte y el Panamint, ambos formados en el transcurso de los últimos millones de años.

Historia

La zona ya estaba habitada hace siglos por cuatro culturas amerindias distintas: los Nevares Spring hace unos 9.000 años, en el año 3000 a. C. la tribu de los Mesquite Flat, hace unos 2000 años los Saratoga Spring y finalmente, unos miles de años después, los nómadas timbisha.

Sería la fiebre del oro californiana trajo a los primeros “europeos” hasta las zonas cercanas en el siglo XIX. Los minerales de la zona eran abundantes y fáciles de extraer, aunque las condiciones para viajar a la zona y permanecer en ella eran, como su nombre indica, relamente extremas. Las ciudades que aparecieron alrededor de estas minas florecieron durante la primera década del siglo XX pero empezaron a decaer  en 1907.

En la década de 1920 se construyeron las primeras instalaciones turísticas documentadas en el valle de la Muerte. Mucha gente empezó a acudir a las mismas, gua que estaban construidas cerca de fuentes naturales y se consideraba que el agua poseía propiedades curativas. Muy pronto el valle se convirtió en un destino invernal muy popular y se empezaron a construir más instalaciones.

El Valle de la Muerte fue considerado reserva de la biosfera en 1984. El 31 de octubre de 1994 se le dio la categoría de Parque Nacional y se amplió la zona de protección en 5.300 km² lo que le convierte en el mayor parque nacional en la zona continental de los Estados Unidos.

Clima

El valle de la Muerte posee un clima desértico (menos de 150 mm de lluvia al año). La barrera que forman las montañas explican esta aridez, ya que las sierras bloquean las precipitaciones que llegan del oeste. Las nubes vierten toda la lluvia sobre las cimas y el aire se vuelve muy seco al pasar al otro lado, en dirección este. Este efecto Foehn provoca que el calor en el valle sea muy elevado.

De hecho, las temperaturas llegan a los 56 grados en julio, algo evidentemente inhabitable para el ser humano. En invierno en cambio, los termómetros pueden llegar a bajar de mínimas por debajo de 0.

Fauna y flora
Pese a la falta de agua, la vegetación en el valle es variada, escalonada y adaptada a la sequedad: arbustos como la Larrea tridentata o la Prosopis glandulosa o árboles como pinosárboles de Josué se ven tanto en zonas altas como en el propio valle. Hay unas 1.000 especies distintas de plantas, de las que 23 son endémicas.

La fauna es también muy variada. En todo el Parque Nacional se pueden encontrar 51 especies autóctonas de mamíferos, 307 especies de pájaros, 36 especies de reptiles, tres de anfibios y dos de peces. Dentro del Valle de la muerte se pueden encontrar animales como coyoteszorroslincespumasciervos mulos.

Lugares de interés

  • Artist’s Palette, que en inglés significa “la paleta del artista”, está situado en la ladera de las Black Mountains y destaca por la diversidad de color de sus rocas. Esta variación de colores proviene de la oxidación de los metales: el color rojo y el amarillo provienen de las sales de hierro; el verde de la descomposición de la mica; y el púrpura del manganeso.
  • Badwater es una zona de suelo salino en la que se encuentra el punto más bajo del hemisferio occidental a unos 86 m bajo el nivel del mar. Estas salinas se formaron al secarse el Lago Recent hace unos 2000-3000 años. El área presenta un suelo de color blanco provocado por los cristales de sal.
  • Charcoal Kilns (“hornos de carbón”) se construyeron en 1867 para transformar los piñones en carbón que más tarde se utilizaban como combustible en las minas del valle. Fueron restaurados en 1971 por un grupo de navajos
  • Dante’s View ofrece una panorámica especial de la zona central del parque gracias a su altura ya que está situado a 1.700 msnm
  • Devil’s Golf Course o “campo de golf del diablo” es una zona de salinas en la que se han formado una serie de hoyos que confieren al lugar un aspecto extraño y fantasmal.
  • Las Dunas de arena, están situadas al norte del valle. Gracias a la facilidad de acceso por carretera, las dunas han aparecido en diversas producciones de Hollywood, entre ellas la serie de películas de Star Wars.
  • Racetrack Playa es un lago seco estacional famoso por sus “piedras rodantes” (sailing stones), grandes rocas que se desplazan por la acción de fuerzas naturales, sin intervención humana ni animal. A pesar de que se mueven hasta 8 kilómetros por hora (considerablemente rápido, considerando que son rocas) nadie ha visto en persona su movimiento.
  • Zabriskie Point ofrece una vista de formaciones geológicas multicolor. El director de cine Michelangelo Antonioni realizó en 1970 una película con este mismo nombre.